Nos centraremos en el piolet largo, indicado para marchas, travesías y ascensiones fáciles con nieve. Los cortos para alpinismo y los curvos para cascadismo son herramientas más técnicas que nos ofrecen prestaciones que generalmente no necesitaremos, y que suponen un incremento sustancioso en el precio de venta.
El piolet largo esta diseñado para ser usado como si de un bastón se tratara pero con la posibilidad de clavar la hoja ante un paso delicado. Su longitud deberá ser elegida en función de la estatura del usuario. Suele estar entre los 60 y 70 cm. Hay modelos con un recubrimiento de goma en el mango, que hace las veces de aislante del frío y las vibraciones. Este es un extra que añade peso al piolet y realmente es un elemento prescindible para nosotros, que solo nos será útil en contadas y raras oportunidades. La cabeza, de una sola pieza y forjada en acero o hecha con una aleación resistente, por ejemplo de níquel, cromo y molibdeno. Las cabezas de aluminio son demasiado blandas pero si por razones de ligereza te decides por esta opción, existe un aluminio llamado 7075 que da buen resultado. Evidentemente, esta alternativa será más cara.
Es importante que nos aseguremos de que la cruz del piolet sea cómoda a la hora de empuñarla, ya que un diseño con el borde muy expuesto puede " clavarse " en la mano y ser molesto durante un uso prolongado. La hoja debe ser poco curvada para facilitar la maniobra de autodetencion en caso de caída y dentada para afianzar más la punta si la usamos para asegurarnos. La pala es la parte opuesta a la hoja y se utiliza para tallar escalones en la nieve dura o el hielo, será útil que tenga algo de filo para favorecer su trabajo. Por su parte el mango - fabricado en una aleación ligera como por ejemplo el Zicral - tendrá que tener un diámetro acorde con el tamaño de nuestra mano, para poder cogerlo con fuerza y de forma natural. Un agujero con los bordes protegidos es útil para sujetar la dragonera, una cinta que une el piolet a nuestra muñeca para evitar su pérdida. Es este un accesorio que deberemos comprar aparte pero que es barato y útil. Debe ser facil de manipular con los guantes puestos. Por ultimo hablaremos del regatón, esa punta metálica colocada al final del mango para facilitar la penetración de la herramienta en la nieve cuando la usamos a modo de bastón. Debe ser largo y duro, lo más utilizado es el acero templado. Esta pieza es junto a la hoja y la pala, perceptible de ser afilada. Lo haremos periódicamente con una lima fina para metales . Para protegernos de los filos y puntas del piolet, existen unas gomas a la venta con esta finalidad. Las encontraras en tiendas especializadas.